Bessel y las distancias a las estrellas

Bessel y las distancias a las estrellas

Friedrich Wilhelm Bessel (1784-1846). Astrónomo y matemático alemán, conocido principalmente por realizar la primera medición precisa de la distancia de una estrella. Bessel supervisó la construcción del observatorio de Königsberg y fue su director desde 1813 hasta su muerte. Estableció el sistema uniforme para calcular las posiciones de las estrellas que todavía se utiliza actualmente.

Nació el 22 de julio de 1784 en Minden, Westphalia (ahora Alemania). Desde joven y durante su trabajo en Bremen comenzó a interesarse por la geografía y navegación, considerando el problema de la ubicación de los barcos en el mar. Estos interrogantes lo llevaron a estudiar astronomía, matemáticas y a comenzar a realizar observaciones para determinar la longitud geográfica.

En 1804 Bessel escribió un trabajo sobre el cálculo de la órbita del cometa Halley y lo envió a Heinrich Olbers, quien en ese momento era la persona más experta en cometas. Este trabajo impresionó a Olbers, quien lo publicó y recomendó a Bessel convertirse en astrónomo profesional. En 1806 comenzó a trabajar en el observatorio Lilienthal, cerca de Bremen. En este sitio adquirió gran experiencia en la observación planetaria, especialmente de Saturno, sus anillos y satélites.

En 1809 se convirtió en director del Nuevo Observatorio Königsberg de Prusia y profesor de astronomía. Previamente había recibido el doctorado en astronomía de la universidad de Göttingen por recomendación de Gauss. Mientras el observatorio de Königsberg terminaba su construcción, él continuó su trabajo y le fue otorgado el premio Lalande del instituto de Francia por sus investigaciones sobre refracción. Bessel emprendió el trabajo de determinar la posición y el movimiento de más de 50. 000 estrellas, lo cual lo llevó a la determinación del paralaje de la estrella 61 Cygni, el primero de la historia, y calculó su distancia en 10, 3 años-luz.

Posición de las estrellas

Bessel diseñó un sistema de referencia de la posición de las estrellas y planetas, dedujo los errores dados por la refracción atmosférica de la luz, la precesión de la tierra y otros efectos. En 1830 calculó la posición media y aparente de 38 estrellas para un periodo de 100 años. En 1841 anunció que Sirio tenia una estrella compañera, lo que se confirmó diez años mas tarde, al calcularse la órbita de Sirio B. Esta estrella fue observada en 1862 por Alvan Graham Clark.

Bessel también señaló las irregularidades en el movimiento de Urano, lo que abrió las puertas al descubrimiento de Neptuno. En 1817 introdujo las funciones de Bessel o funciones cilíndricas, que utilizó en la mecánica gravitatoria, pero que se aplican en otros campos como la propagación de ondas electromagnéticas y de calor. Las funciones de Bessel aparecen como coeficientes en las series de expansión de la perturbación indirecta de un planeta causada por el movimiento del Sol.




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