Clyde Tombaugh y el descubrimiento de Plutón

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Clyde William Tombaugh nació el 4 de febrero de 1906, cerca de Streator, Illinois. Durante su adolescencia comenzó a interesarse por la astronomía. Su primer telescopio fue uno de almacén de 2, 5 pulgadas y, posteriormente, él mismo construyó uno de 9 pulgadas, en 1928, usando desechos de maquinaria. Con este telescopio realizó meticulosas observaciones de Júpiter y Marte, y envió algunas de ellas al observatorio Lowell.

Este trabajo le valió para ser contratado por el observatorio como astrónomo amateur. En 1929 comenzó a trabajar como astrónomo Júnior utilizando una cámara de 13 pulgadas. El trabajo que se le encomendó fue la búsqueda del planeta X, que había sido emprendida antes por Percival Lowell. Clyde tomó fotografías de porciones del cielo cada 5 o 6 días. Estas se revisaban por el método de centelleo, determinando diferencias en las posiciones de los objetos celestes. En las noches del 23 al 29 de enero de 1930, Tombaugh realizó fotografías de la región de delta geminorum.

El día 18 de febrero comenzó la comparación, encontrando un cambio en la posición de un objeto de magnitud 17, cuyo comportamiento reflejaba lo predicho para un planeta transneptuniano. Este descubrimiento fue confirmado por otras observaciones y se dio el anuncio al mundo el día 13 de Marzo de 1930. A este nuevo objeto se le dio el nombre de Plutón, el Dios de los infiernos en la mitología Griega, pero se cree que igualmente es un encubierto homenaje a Percival Lowell.

Tombaugh continuó estudiando el cielo durante trece años, descubriendo 6 cúmulos estelares, dos cometas, cientos de asteroides, varias docenas de cúmulos de galaxias y un supercúmulo. En 1932 descubrió una Nova en la constelación del Cuervo (TV Corvi).

En 1945 fue despedido del observatorio Lowell por causas financieras. Partió hacia Nuevo México y, en 1946, se posesionó como jefe de medidas ópticas en el laboratorio de investigaciones balísticas. En 1955 inició el grupo planetario en la universidad del estado de Nuevo México. Construyó el telescopio del observatorio universitario de las Montañas Tortugas, con el que comenzó a trabajar en 1967. Fue responsable del programa de astronomía, convirtiéndolo en un programa independiente en 1970.

Permaneció activo mucho después de su retiro y, cuando le fue solicitado su primer telescopio para el museo Smithsoniano, contestó que aún lo estaba utilizando. Murió el 17 de Enero de 1997 en Las Cruces, Nuevo Méjico, a los 90 años de edad.


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