Asteroide contra la Tierra

Asterorides, cometas y meteoritos son los miembros más pequeños del Sistema Solar. Algunos cruzan la órbita de la Tierra. Se calcula que se produce un gran impacto cada 100.000 años.

Los asteroides son cuerpos rocosos que no se unieron para formar planetas. El principal anillo de asteroides está entre las órbitas de Marte y Júpiter. Otro grupo, los asteroides troyanos, comparten órbita con Júpiter.

Asteoride

Algunos, como el grupo de asteroides Apolo, cruzan la órbita de la Tierra. Hace miles de millones de años, enormes asteroides bombardeaban nuestro planeta. Es posible que el impacto de uno de ellos contra la Tierra formara la Luna. En cada colisión, los asteroides se partían en trozos más pequeños. Por eso hoy hay más asteroides, aunque son mucho más pequeños. Es difícil que un gran asteroide choque contra la Tierra.

Los cometas vienen de las afueras del Sistema Solar, del Cinturón de Kuiper y la Nube de Oort. Su núcleo es de hielo y, al acercarse al Sol, se forma detrás una cola de gas y polvo. Algunos tienen órbitas periódicas, y a veces cruzan las de los planetas. Otros sólo nos visitan una vez, y sus órbitas se desconocen. La gravedad de Júpiter desvía muchos, pero otros entran hasta el Sistema Solar interior.

Cada vez que un cometa pasa tan cerca del Sol se hace más pequeño, y acaba por desgastarse. Esto reduce las posibilidades de un gran impacto. En el pasado, impactos de cometas liberaron en la atmósfera grandes cantidades de carbono, hidrógeno, oxígeno y nitrógeno, los elementos esenciales para la vida.

Cráter

Los meteoritos son restos de colas de cometas o pequeños asteroides. Cada año entran en la atmósfera millones de meteoros. Pero no son tan grandes como para producir un gran impacto. La mayoría se desintegran antes de llegar al suelo. Cuando un meteoro llega al suelo se llama meteorito. Se cree que un gran meteorito provocó la extinción de los dinosaurios hace 65 millones de años. El meteorito más grande del mundo que se conserva está en Groenlandia y pesa más de 600 toneladas.


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