Ariane (cohete)
Diccionario de astronomía, letra A


Los Ariane son una familia de cohetes lanzadores de fabricación europea. Fueron construidos inicialmente por la Agencia Europea del Espacio (ESA) con el objetivo de liberarse de la dependencia de los Estados Unidos en el campo de la astronáutica.

El primer lanzamiento de un cohete Ariane se llevó a cabo el 24 de diciembre de 1979. Se trataba de un lanzador de tres etapas, de 47 m de altura y capaz de satelizar, en órbita geoestacionaria, una carga de 2.580 kg.

En 1980 la construcción y comercialización de los cohetes de esta serie se transfirió a la empresa Arianespace, de la que Francia es accionista mayoritario. Los lanzamientos se llevan a cabo en la base de Kourou, en la Guayana Francesa.

El cohete Ariane original tiene tres secciones, 47 metros de altura y pesa 210 toneladas. Durante la ascensión, y según va consumiéndose cada sección, éstas se van separando del transportador mediante una serie de cargas explosivas y retrocohetes colocados en la parte inferior de la primera y segunda sección.

En la tercera sección o sección principal se alojan los elementos de control y la bodega de carga, ambos protegidos por el escudo aerodinámico del cohete. Este escudo está formado por dos medios caparazones de aluminio, protegiendo a lo que se encuentra en su interior mientras dura el vuelo por la atmósfera, y es separado del resto del cohete cuando lo hace también la segunda sección, aproximadamente a unos 120 kilómetros de altura.

Antes de ser declarado operativo el cohete realizó una serie de vuelos de prueba en los que se comprobó el comportamiento de cada uno de sus componentes.

La demanda de cohetes capaces de transportar cada vez más carga obligó a la Agencia a diseñar una estrategia global que la permitiese satisfacer tal demanda. Mientras se mantenían los vuelos con las versiones mejoradas 2 y 3 se trabajaba en otra mejora suya, que daría lugar al Ariane-4, a la vez que se iniciaban los estudios e investigaciones para la construcción de un nuevo cohete, el Ariane-5.

El Ariane-5 está diseñado para transportar una carga simple de un sólo satélite de gran tamaño o bien una carga múltiple de varios de ellos. La estructura donde se aloja la carga está situada en la parte superior del transportador, tiene forma cilíndrica de 5,66 metros de alto, un diámetro interior de 4,57 metros y está rematada en su parte superior por una estructura en forma de cono truncado, que permite acoplar otra estructura similar que contenga otro satélite. La capacidad de este dispositivo varía entre 3 y 4,5 toneladas métricas. Se dispone de otro tipo de estructura en donde puede quedar colocada la carga, aunque es de capacidad algo inferior, y que una vez situado el cohete a la altura precisa se desgaja es dos mitades, abandonando la carga en el espacio.



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