Historia geológica de la Tierra

Desde su formación hasta hoy, el planeta Tierra ha experimentado muchos cambios. Esta es su historia dividida en Eras Geológicas.

Las primeras etapas, desde que empezó la solidificación de la masa incandescente hasta la aparición de una corteza permanente, no dejaron evidencias de su paso, ya que las rocas que se iban generando, se volvían a fundir o, simplemente, eran "tragadas" por una nueva erupción.

Foto 1

Estas etapas primitivas son todavía un misterio para la ciencia. Además, el paso del tiempo, la erosión, los distintos cambios... han ido borrando las señales, por lo que, cuanto más antiguo es el periodo que se pretenda analizar, mayores dificultades vamos a encontrar para estudiarlo. La Tierra, no lo olvidemos, sigue evolucionando y cambiando.

La historia geológica y la historia biológica de la Tierra estudian el pasado terrestre según una escala temporal acordada entre los científicos. Este estudio se basa en el análisis de las capas superiores de nuestro planeta y de los restos fósiles que en ellas se encuentran. La ciencia que se encarga de este estudio se llama paleontología y tiene una rama, la peleobiología, que se especializa en los organismos del pasado terrestre.

Estudiando fósiles

Eones, Eras, Periodos y Épocas geológicas

El eón es la unidad más grande de tiempo geológico. Se divide en diversas eras geológicas. Cada era comprende algunos periodos, divididos en épocas. Cuanto más reciente es un periodo geológico, más datos podemos tener y, en consecuencia, se hace necesario dividirlo en grupos más pequeños.

En la siguiente tabla se muestran las divisiones más importantes, tal como se tratan en este capítulo. Para una información más exhaustiva se puede consultar la Escala temporal geológica según Wikipedia.

Edad (años)EónEraPeriodoÉpoca
4.560.000.000Precámbrico  Azoica
4.000.000.000Arcaica
2.500.000.000Proterozoica  
541.000.000FanerozoicoPaleozoicaCámbrico
485.000.000Ordovícico
443.000.000Silúrico
420.000.000Devónico
359.000.000Carbonífero  
299.000.000Pérmico
251.000.000MesozoicaTriásico
201.000.000Jurásico
145.000.000Cretáceo
66.000.000CenozoicaPaleógenoPaleoceno
56.500.000Eoceno
34.000.000Oligoceno
23.000.000NeógenoMioceno
5.300.000Plioceno
2.590.000CuaternarioPleistoceno  
10.000Holoceno

La proporción entre las divisiones anteriores se comprende mejor observando este diagrama que muestra el tiempo geológico como un reloj de un día. Se ha representado a los homininis, de forma casi imperceptible, al final del día. En realidad, se refiere al género Homo. Si la historia de la tierra se representa en 24 horas, Homo aparece 38 segundos antes de la medianoche. Nuestra especie, Homo sapiens sapiens, existe desde hace menos de 4 segundos.

En la investigación para determinar y entender la historia geológica de la Tierra se obtienen registros de cuatro clases principales de roca, cada una producida en un tipo distinto de actividad cortical:

1.- Erosión y transporte que posibilita la posterior sedimentación y que, por compactación y litificación, produce capas sucesivas de rocas sedimentarias.

2.- Expulsión de roca fundida desde cámaras profundas de magma, que se enfría en la superficie de la corteza, dando lugar a las rocas volcánicas.

Cómo ha cambiado la Tierra

3.- Estructuras geológicas formadas en rocas preexistentes que sufrieron deformaciones diversas.

4.- Actividad plutónica o magmática en el interior de la Tierra.

Datación, las fechas del pasado

Las divisiones de la escala de tiempos geológicos en la historia de la Tierra se basan, en buena medida, en las variaciones de las formas fósiles y otros materiales encontrados en los estratos sucesivos. Sin embargo, los primeros 4.470 a 540 millones de años de la corteza terrestre están registrados en rocas que no contienen casi ningún fósil, es decir, sólo existen fósiles adecuados de los últimos 540 millones de años.

Esqueletos de dinosaurios

Por esta razón, los científicos dividen la enorme historia geológica de la Tierra en dos grandes divisiones de tiempo: el Eón Precámbrico, que incluye las eras Azoica, Arcaica y Proterozoica, y el Eón Fanerozoico, el de los fósiles, que comienza en el Período Cámbrico y llega hasta la época actual.

El descubrimiento de la radiactividad permitió a geólogos y paleontólogos del siglo XX idear métodos de datación nuevos, pudiendo así asignar edades absolutas, en millones de años, a las divisiones de la escala de tiempos.

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